La montagne est un milieu exigeant qui expose enfants comme adultes à l'altitude, à des conditions climatiques difficiles et changeantes, ainsi qu'à de nombreux types d'accidents.

Les enfants supportent-ils l'altitude ?

L'altitude ne convient pas aux très jeunes enfants : leur organisme immature a du mal à s'acclimater à la raréfaction de l'oxygène et aux basses températures. Les changements d'altitude rapides (téléphériques, par exemple) sont déconseillés aux enfants souffrant de rhinopharyngite ou d'otite, la variation brutale de pression pouvant provoquer des douleurs aiguës des tympans.

Des limites d'altitude imposées par l'âge de l'enfant

Chez les nourrissons, le risque de mort subite augmente. Pour ces raisons, les médecins déconseillent les séjours :

  • au-dessus de 1 200 mètres pour les enfants de moins de six mois
  • au-dessus de 2 000 mètres pour les enfants de moins de un an
  • au-dessus de 2 500 mètres pour les moins de deux ans
  • au-dessus de 3 000 mètres pour les moins de dix ans.

À partir de dix ans, l'enfant est physiquement apte à supporter l'altitude. Bien sûr, ces recommandations ne concernent que les enfants qui n'y sont pas habitués. Dans de nombreux pays, des enfants naissent et grandissent à très haute altitude sans souci particulier.

Qu'est-ce que le mal aigu des montagnes ?

Le mal aigu des montagnes peut apparaître dès 2 000 mètres d'altitude. Il touche les adultes et les enfants. Il est dû à la baisse de la quantité d'oxygène disponible dans l'atmosphère lorsqu'on monte en altitude. Les personnes atteintes souffrent de maux de tête, de vertiges, de fatigue et d'essoufflement. Si l'ascension est poursuivie, le mal de tête devient sévère et s'accompagne d'une toux sèche, de difficultés à respirer, de troubles de la conscience et de vomissements. De petits oedèmes (gonflements) apparaissent au niveau du visage ou des mains. Une descente à plus basse altitude devient urgente. Sinon, il peut s'ensuivre de très graves accidents comme l'oedème pulmonaire, mortel en quelques heures, ou un coma.

Protéger ses enfants en randonnée de montagne

En été, les activités ludiques pour les enfants ne sont pas toujours au rendez-vous. En effet, la plupart d'entre eux ne trouvent qu'un intérêt limité aux journées de randonnée, qui leur paraissent monotones et répétitives. Vous devrez donc faire preuve d'imagination pour éviter que l'ennui ne s'empare de votre enfant. Prévoyez des excursions courtes avec un but intéressant (un lac, une cabane, des marmottes, par exemple) et consacrez le reste de la journée à des activités plus récréatives telles que plan d'eau, jeux de plein air, visites de grottes, découverte de la nature et des animaux sauvages, canoë, etc.

Comment protéger ses enfants l'été, en montagne ?

Les vacances d'été sont souvent synonyme de randonnées en montagne. Pour éviter les accidents, des mesures simples doivent être respectées, en particulier dans la préparation des randonnées.

La montagne est dangereuse et tous les sentiers ne sont pas bons à prendre pour les néophytes. Préparez soigneusement vos randonnées, ainsi que le matériel adéquat (trousse de secours, provisions, vêtements contre le soleil, le froid et la pluie, lampe de poche, boussole, sifflet, couteau multifonction, etc.). Ne laissez pas vos enfants vagabonder seuls ; au besoin, donnez-leur la main. Avant de partir, renseignez-vous sur la météo, le temps peut changer rapidement en altitude et les orages sont violents. Si le tonnerre gronde, éloignez-vous des arbres isolés, n'ouvrez pas de parapluie et n'utilisez pas votre téléphone portable.

Adapter la randonnée aux capacités de vos enfants

Lorsque vous emmenez votre enfant en randonnée, prenez toujours en compte l'altitude, son âge et ses capacités physiques. La marche fatigue très vite les enfants. Ils se déshydratent, ont trop froid ou trop chaud et, fréquemment, n'osent pas se plaindre avant qu'il ne soit trop tard. Prévoyez des excursions de courte durée et d'une difficulté raisonnable. Faites des haltes régulières pour qu'ils puissent se reposer, boire, se restaurer et s'amuser un peu.

Prévoyez un équipement de protection efficace

N'oubliez pas de protéger votre enfant du soleil : crème solaire à indice de protection fort, chapeau à larges bords et lunettes sont de rigueur. Chaussez-le de bonnes chaussures de montagne montantes et antidérapantes pour éviter les glissades.

Ce qu'il faut retenir

- Gare à l’altitude ! Des limites à respecter en fonction de l’âge des enfants.
- Choisir une activité adaptée aux capacités de vos enfants : c’est mieux les protéger.
- Une bonne préparation (équipement, protection, matériel, météo, parcours…) équivaut à plus de sécurité !​

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