L'eczéma est la plus fréquente des maladies de peau. On estime ainsi qu'un tiers des consultations en dermatologie de ville concerne un problème d'eczéma. Cette maladie, non contagieuse mais très récidivante, se caractérise par des rougeurs mal délimitées qui démangent, et par l'apparition de toutes petites vésicules qui évoluent en croûtes. Souvent d’origine allergique, l’eczéma peut être prévenu en protégeant les mains des agressions (port de gants, application de crèmes émollientes).

Points-clés

L'eczéma de contact irritatif, l'eczéma de contact allergique, la dermatite atopique et la dyshidrose sont les 4 formes que peut prendre un eczéma des mains. Cette affection touche plus souvent les personnes dont les mains sont régulièrement agressées par des allergènes (jeunes mamans, travailleurs manuels, agriculteurs, coiffeurs…)

La prévention repose d’abord sur la protection de la peau (ne pas se laver les mains trop souvent, porter des gants, application de crèmes émollientes et hydratantes…) En cas d’allergie, seule la suppression de la substance en cause peut éviter l’apparition des symptômes.

L’eczéma des mains progresse selon 4 stades : apparition de tâches rouges, chaudes et démangeant fortement ; survenue de petites vésicules ; formation de croûtes de grattage jaunâtres ; squames.

Le diagnostic repose sur l'examen des lésions, la reconnaissance des 4 phases typiques de l'eczéma et éventuellement, l'examen microscopique d'un prélèvement de peau.

La surinfection est la complication la plus fréquente. Pendant la 3e phase de l’eczéma, la peau s'infecte (souvent à la suite du grattage des lésions), et un suintement purulent retarde alors la cicatrisation.

Eczéma des mains : signes et conséquences

L'eczéma des mains se traduit par des symptômes similaires à ceux de toutes les formes d'eczéma, qui évoluent selon les quatre phases classiques de la maladie :

- Des taches rouges et chaudes apparaissent, plus ou moins étendues, dont les bords sont mal délimités. Ces rougeurs démangent fortement.
- Quelques heures après l'apparition des taches rouges, de petites vésicules (de la taille d'une tête d'épingle) se forment, pleines d'un liquide clair. Les démangeaisons persistent.
- Le grattage des lésions rompt les vésicules qui suintent leur contenu. De petites croûtes jaunâtres se développent alors, et tombent en quelques jours.
- Les lésions, rouges et lisses, se couvrent de petites pellicules (squames).

À l'issue de cet épisode, les lésions peuvent disparaître temporairement, récidiver ou s’installer durablement (si la cause de l’eczéma est toujours présente dans l'environnement). Dans ce cas, la peau lésée s'épaissit petit à petit et devient plus foncée (lichénification). Les démangeaisons continuent, même en l'absence de vésicules ou de suintements. Si ces symptômes persistent plus de six mois d'affilée, on parle d’eczéma chronique des mains.

La maladie peut aussi connaître des complications, notamment une surinfection des lésions. En effet, pendant la phase de suintement, la peau s'infecte parfois (souvent à la suite du grattage des lésions). Un suintement purulent retarde alors la cicatrisation.

L’eczéma des mains peut avoir diverses causes qui provoquent des symptômes distincts (mais toujours selon les quatre phases classiques de la maladie) :

- L'eczéma de contact irritatif (ou "dermite d'irritation") est une affection inflammatoire de la peau, due à des agressions par l'environnement (frottements, abrasion, chaud, froid, produits chimiques, plantes irritantes, etc.), n’impliquant pas de processus allergique. Les rougeurs ont un bord net, se limitent aux zones où la peau a été agressée et ne provoquent pas de démangeaisons. Toutefois, la dermite d'irritation fragilise la peau, et favorise parfois l'apparition d'un eczéma de contact allergique.

- L'eczéma de contact allergique est le type d'eczéma des mains le plus fréquent. Il peut atteindre toutes les parties de la main, jusqu'aux poignets.
- La dermatite atopique représente une prédisposition génétique aux réactions allergiques. Elle peut se traduire par une sécheresse de la peau des paumes, des fissures de la pulpe des doigts (pulpite) ou des lésions classiques d'eczéma des mains. De plus, chez le patient atopique, on rencontre plus souvent une dermite de contact aux protéines d'origine végétale ou animale.
- La dyshidrose (ou "pompholyx") est une forme particulière d'eczéma des mains. Elle se traduit par des démangeaisons des paumes et des faces latérales des doigts, accompagnées de rougeurs, de vésicules et de desquamation (la peau "pèle").

Les causes de l’eczéma des mains

Les facteurs déclenchant la maladie diffèrent selon le type d’eczéma.

Il est dû à une réaction allergique locale, qui peut être provoquée par de nombreuses substances (on en a dénombré jusqu'à 3 000). Toutefois, la grande majorité des eczémas de contact est due à une vingtaine de substances (voir tableau ci-dessous).

Ce type d’eczéma met souvent du temps à apparaître. En effet, il faut d'abord que la substance potentiellement allergène parvienne à pénétrer la barrière extérieure de la peau (épiderme), de manière répétée, le plus souvent à travers des entailles ou micro-abrasions. Une peau sèche ou irritée favorise aussi la pénétration de l’allergène.

Cette substance se lie ensuite à certaines protéines de la peau, avec lesquelles elle forme un ensemble capable de déclencher une réaction immunitaire. Petit à petit, certaines cellules du système immunitaire (les lymphocytes T) apprennent à défendre l'organisme contre cet ensemble de substances. À chaque exposition à la substance responsable de l'allergie, ces cellules déclenchent une réaction inflammatoire qui provoque des symptômes d'eczéma. Une fois acquise, cette forme d'allergie dure toute la vie.

À cause de ce mécanisme d'apparition, l'eczéma touche plus souvent les personnes dont les mains sont régulièrement agressées par des allergènes (ménagères, jeunes mamans, travailleurs manuels, agriculteurs, coiffeurs, etc.). En effet, la peau de leurs mains est fragilisée par les détergents, l'eau, le froid, la sueur ou les produits chimiques, et devient plus perméable aux substances potentiellement allergènes.

Substances potentiellement allergènes

Cette prédisposition génétique aux maladies d'origine allergique s’observe fréquemment chez les enfants. Elle peut donner lieu à d’autres symptômes que les lésions d’eczéma : rhinite allergique ("rhume des foins"), asthme, urticaire, conjonctivite allergique, etc. Globalement, dans la dermatite atopique, les mains sont même assez peu touchées. Néanmoins, la peau des mains des personnes atopiques est souvent sèche et fendillée. Cela les expose à la pénétration de substances potentiellement allergisantes, donc au développement d'un eczéma allergique de contact.

Elles sont mal connues. Des liens avec la transpiration excessive ont été évoqués, mais restent controversés. Certains patients atteints de dyshidrose signalent l'apparition de ce type d'eczéma pendant les périodes de stress ou d'anxiété, d'autres la rapprochent de l'exposition au soleil, au début de l'été. D'autres causes ont été évoquées, sans preuve : infections dues à des champignons (mycoses) en d'autres endroits du corps (orteils), troubles intestinaux, etc.

Les traitements de l’eczéma des mains

Ils reposent à la fois sur :

- des mesures préventives (éviter les substances allergènes et renforcer la résistance de la peau) ;
des traitements destinés à soulager les symptômes (médicaments, exposition à des rayons ultraviolets, etc.)

Les traitements varient peu selon le type d'eczéma des mains, mais ils sont plus efficaces lorsque l'eczéma est débutant. Aussi, n'hésitez pas à consulter votre médecin si vous présentez des signes évoquant ce type de problème.

Par "éviction", on entend l'élimination de la cause de l'eczéma allergique des mains, pour autant que la substance responsable ait été identifiée. Si cette démarche est parfois aisée (cas d'un médicament photosensibilisant ou de bijoux contenant du nickel, par exemple), elle entraîne souvent des conséquences complexes. Cela est vrai en particulier quand l'exposition à la substance allergisante est liée à la profession du patient (agriculteurs, ouvriers, coiffeurs, teinturiers, etc.). Il en va de même si le patient est allergique à toute une famille de produits ménagers. Dans ce cas, des adaptations professionnelles peuvent être nécessaires.

Elles sont destinées à protéger la peau des mains :

- usage de gants et sous-gants en coton ;
- application systématique de crèmes émollientes et hydratantes sur les mains, après chaque contact avec l'eau ou le froid ;
- éventuellement, enrichissement de l'alimentation en nutriments impliqués dans la qualité de la peau (acides gras oméga-3, vitamine A et E, par exemple).

D'autres mesures peuvent aussi être mises en place, par exemple :

- le maintien du taux d'hygrométrie (humidité ambiante) entre 45 et 55 %, à la maison comme au travail ;
- l’attention portée aux atmosphères trop chaudes ou aux changements brutaux de température (pour éviter de transpirer des mains) ;
- l’élimination des produits de lavage agressifs ou parfumés ;
- le port de gants de coton pendant la nuit (pour éviter de se gratter).

Appliquer régulièrement une lotion hydratante sur les mains fait partie de la prise en charge de l'eczéma des mains. Voici quelques conseils pour optimiser les effets de cette mesure :

- Choisissez un produit émollient adapté à votre peau. Évitez ceux qui contiennent des parfums ou des conservateurs chimiques. Privilégiez ceux à base de vaseline, d'huile minérale (cold cream, baby oil) ou d'acide linoléique (un acide gras essentiel). Pour éviter d'avoir les mains grasses, vous pouvez aussi préférer un produit facilement absorbé pour le jour, et un produit plus gras pour la nuit.
- Appliquez généreusement le produit émollient et renouvelez fréquemment son application.
- Utilisez-le systématiquement après le bain ou après vous être lavé les mains, quand la peau est encore légèrement humide.
- Continuez à appliquer un produit émollient tous les jours, même pendant un traitement par des médicaments, et même lorsque les symptômes ont disparu.

Le traitement de l'eczéma des mains fait souvent appel à des pommades, crèmes et lotions contenant des corticoïdes ("cortisone"), appelés dermocorticoïdes. Ces médicaments ne guérissent pas l'eczéma des mains (ils n'empêchent pas les récidives), mais ils soulagent rougeurs et démangeaisons, en diminuant la réaction inflammatoire de la peau.

Les dermocorticoïdes sont organisés en quatre classes, selon l'intensité de leur activité, de la classe 1 (activité très forte) à la classe 4 (activité faible). Le choix du médicament est lié au type d'eczéma et à sa sévérité, ainsi qu'à la sensibilité individuelle de chaque patient. Le traitement est prescrit sous forme de crème lorsque les lésions d'eczéma sont suintantes, et sous forme de pommades lorsque les lésions sont sèches ou lichénifiées (peau épaissie). Les dermocorticoïdes sont contre-indiqués lorsque la peau est infectée, ou si elle présente des ulcérations (plaies).

La simple application de ces médicaments soulage rapidement les démangeaisons. Toutefois, la disparition complète des lésions d'eczéma des mains exige souvent d’utiliser ces produits sous un pansement occlusif, plusieurs heures par jour. En pratique, le patient applique une bonne quantité de crème sur ses mains, puis les enveloppe dans des gants en polyéthylène (pas de latex, potentiellement allergisant) ou dans des sacs en plastique (qu'il fixe à ses poignets avec du sparadrap). Ces "moufles" sont gardées toute la nuit. Le traitement est répété chaque nuit jusqu'à disparition des lésions.

L'usage de médicaments locaux à base de corticoïdes doit être fait sous la supervision du médecin. En effet, un usage prolongé des dermocorticoïdes de classe 1 ou 2 peut fragiliser la peau (en diminuant l'épaisseur de sa couche extérieure) et même être à l'origine... d'un eczéma des mains ! Pour éviter ce type de problème, les dermocorticoïdes sont utilisés sous forme de cures intermittentes, avec des périodes de repos entre les traitements. Dans les cas les plus graves d'eczéma, les corticoïdes peuvent aussi être prescrits sous forme orale.

Ce traitement a été développé initialement pour soigner le psoriasis. Il consiste à faire ingérer au patient une substance sensible à la lumière, le psoralène, et à exposer ensuite les lésions d'eczéma à un rayonnement ultraviolet de type A. Sous l'effet de ces rayons, le psoralène est activé, et provoque la mort de la cellule où il se trouve. La PUVAthérapie soulage les symptômes mais ne guérit pas l'eczéma. Elle est plutôt réservée aux eczémas résistants aux corticoïdes. Le traitement se déroule habituellement sous la forme de deux à quatre séances par semaine, pendant six mois. Parce qu'il utilise des rayons ultraviolets, il ne convient pas aux personnes dont l'eczéma est aggravé par une exposition au soleil.

L'eczéma des mains est une maladie dans laquelle le système immunitaire intervient. Aussi, certains traitements font appel à des substances qui agissent en diminuant cette réaction de l'immunité : les immunomodulateurs, ou « immunosuppresseurs ». Ces substances peuvent être appliquées localement (sur la peau, comme le tacrolimus) ou prises par voie orale (comme la ciclosporine). Elles ne sont prescrites que pour les formes d'eczéma modéré à sévère qui résistent aux corticoïdes (ou chez des patients qui les tolèrent mal), par des médecins spécialistes.

Les personnes appliquant ce type de traitement sur leur peau doivent aussi éviter de s'exposer au soleil. Enfin, celles qui prennent un immunosuppresseur par voie orale doivent régulièrement passer des examens sanguins, pour s'assurer que le médicament est bien supporté.

Dans les formes chroniques d'eczéma des mains, si des dermocorticoïdes puissants n'ont pas été efficaces, le médecin peut prescrire un traitement à base de rétinoïdes . Ces substances, de la famille de la vitamine A, sont également employées dans certaines maladies de peau (acné, psoriasis).

Du fait de la très forte toxicité des rétinoïdes sur l'embryon et le fœtus, ce type de traitement impose des mesures de contraception très strictes. Ainsi, une contraception orale (pilule), médicalement contrôlée, est associée à un deuxième moyen de contraception, pendant le traitement et jusqu'à un mois après sa fin. Sachez aussi que la prescription d'alitrétinoïne et d'isotrétinoïne est réservée aux dermatologues.

D'autres types de traitements sont parfois prescrits pour un eczéma des mains : antihistaminiques (contre les démangeaisons), cures thermales, etc. En cas de surinfection bactérienne ou fongique (par des champignons microscopiques), un traitement antibiotique ou antifongique est aussi administré.

La prévention de l’eczéma des mains

Pour les personnes exerçant un métier qui expose leurs mains à diverses agressions (produits chimiques, abrasion, froid, etc.), il est important de maintenir intacte la barrière extérieure de la peau. Deux mesures peuvent y contribuer :

- l’usage de gants (avec éventuellement des sous-gants en coton fin pour éviter une transpiration excessive, également agressive pour la peau) ;
- l’application régulière de crèmes émollientes et protectrices (de type "mains sèches et abîmées").

Des conseils similaires s'appliquent aux personnes qui souffrent de dermatite atopique.

Chez les personnes souffrant d'eczéma de contact, seule la suppression de la substance responsable des symptômes allergiques (éviction) peut éviter des rechutes. Le respect des mesures de protection de la peau (détaillées ci-dessus) participe aussi à éviter le développement d'une allergie de contact à une autre substance (ce qui enclenche un cercle vicieux).

Si vous êtes atteint d'eczéma des mains, vous pouvez respecter quelques précautions simples pour éviter un lavage des mains trop agressif :

- Utilisez de l'eau tiède.
- Ne vous lavez pas les mains trop souvent, ni en frottant trop fort.
- Évitez les savons qui contiennent des parfums ou des agents antibactériens (désinfectants).
- Séchez vos mains en les tapotant l'une contre l'autre, ou en les posant (sans frotter) sur une serviette ou un torchon doux.
Évitez les gels hydroalcooliques désinfectants (ceux qui ont connu leur heure de gloire pendant l'épidémie de grippe A).
Hydratez vos mains avec une lotion lorsqu'elles sont encore un peu humides.

Le diagnostic de l’eczéma des mains

Il repose sur l'examen des lésions, la reconnaissance des quatre phases typiques de l'eczéma et, éventuellement, l'examen microscopique d'un prélèvement de peau. Une fois le diagnostic posé, le plus dur reste à faire : trouver la cause de l'eczéma, en particulier pour les eczémas de contact.

Pour cela, une véritable enquête, souvent longue, est nécessaire. Le médecin s'informe notamment sur :

- l'endroit du corps ou de la main où l'eczéma a débuté,
- la date de son apparition,
- son évolution (par exemple, disparaît-il pendant les vacances ?),
- l'environnement professionnel du patient,
- ses loisirs (sports, bricolage, jardinage, etc.),
- le type de vêtement porté,
- les médicaments pris,
- les produits de toilette et cosmétiques utilisés,
- l'existence d'un terrain allergique.

Lorsqu'une substance particulière est suspectée, le médecin peut demander la réalisation de tests ("patch tests"). Ils sont destinés à confirmer son diagnostic, une fois la poussée d'eczéma des mains contrôlée par un traitement. Diverses substances sont alors appliquées sur des zones distinctes du dos, du bras ou du thorax du patient. Deux jours plus tard, l'existence et l'intensité d’éventuelles réactions allergiques sont recherchées.

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